julio 20, 2024

Cuántos sistemas solares hay en todo el universo

Qué es un exoplaneta

Desde la antigüedad clásica, pasando por las primeras fábulas como el Somnium de Johannes Kepler (1634) o El hombre en la luna de Francis Godwin (1638), hasta las invasiones marcianas como la descrita por H. G. Wells, durante la mayor parte de nuestra historia hemos dado por sentado que los mundos más cercanos a la Tierra deben estar habitados. No había ninguna razón para pensar lo contrario, hasta que la ciencia empezó a encontrarlos. Para que un planeta sea habitable, tienen que darse varias circunstancias que no son especialmente abundantes. Hoy sabemos que no hay vida inteligente en la Luna, Venus y Marte, pero también sabemos que sólo en nuestra galaxia hay posiblemente miles de millones de planetas. Con la ciencia actual, ¿cuántos de ellos podrían parecerse a nuestro mundo e incluso albergar seres con los que podríamos comunicarnos?

En 1995, los astrónomos Michel Mayor y Didier Queloz detectaron el primer exoplaneta en una estrella similar al Sol, 51 Pegasi b (hoy llamado Dimidium). Tres años antes, Aleksander Wolszczan y Dale Frail habían descubierto los primeros planetas extrasolares confirmados, pero éstos orbitaban alrededor de un púlsar, por lo que no eran aptos para la vida. Y aunque con una temperatura superficial estimada de casi 1.000°C el planeta descubierto por Mayor y Queloz es también un infierno inhabitable, su descubrimiento lanzó la caza de posibles gemelos terrestres.

Planetas de la Vía Láctea

¿Alguna vez ha mirado al cielo nocturno y se ha preguntado cuántas estrellas hay en el espacio? Esta pregunta ha fascinado a científicos, filósofos, músicos y soñadores de todos los tiempos.

Si mira al cielo en una noche clara, lejos del resplandor de las luces de la calle, podrá ver unos cuantos miles de estrellas individuales a simple vista. Con un modesto telescopio de aficionado se pueden ver millones de estrellas más. Las estrellas no están dispersas por el espacio, sino que están reunidas en grandes grupos conocidos como galaxias. El Sol pertenece a una galaxia llamada Vía Láctea. Los astrónomos calculan que sólo en la Vía Láctea hay unos 100.000 millones de estrellas. Fuera de ella, ¡también hay millones y millones de otras galaxias!

En 1995, una imagen del telescopio espacial Hubble (HST) sugirió que la formación de estrellas había alcanzado un pico hace aproximadamente siete mil millones de años. La imagen del Campo Profundo del Hubble fue tomada en longitudes de onda ópticas y ahora hay pruebas de que gran parte de la formación estelar temprana estaba oculta por gruesas nubes de polvo. Las nubes de polvo bloquean la visión de las estrellas y convierten su luz en radiación infrarroja, haciéndolas invisibles para el HST. Pero Herschel pudo asomarse a este Universo antes oculto en longitudes de onda infrarrojas, revelando muchas más estrellas de las que se habían visto antes.Ahora, Gaia se ha lanzado y está estudiando mil millones de estrellas en nuestra Vía Láctea. Gaia se basa en el legado de la misión Hipparchus, que determinó las posiciones de más de cien mil estrellas con gran precisión, y de más de un millón de estrellas con menor precisión.Gaia monitorizará cada una de sus mil millones de estrellas objetivo 70 veces durante su misión, registrando con precisión sus posiciones, distancias, movimientos y cambios de brillo. Gracias a misiones como ésta, estamos un paso más cerca de proporcionar una estimación más fiable a esa pregunta que se hace tan a menudo: «¿Cuántas estrellas hay en el Universo?»

Galaxia de la Vía Láctea

No hace tanto tiempo -cuando yo era un niño- que los únicos planetas que conocíamos eran los de nuestro propio Sistema Solar. Sólo conocíamos los planetas rocosos, nuestros cuatro gigantes gaseosos y las lunas, asteroides, cometas y objetos del cinturón de kuiper (que entonces sólo eran Plutón y Caronte).

Pero estos eran sólo los mundos que rodean a nuestro Sol, que alberga (según la definición actual) ocho planetas. Nuestro Sol es sólo una de los doscientos o cuatrocientos mil millones de estrellas que se calcula que hay en nuestra Vía Láctea, y al mirar hacia el cielo nocturno, uno no puede evitar preguntarse cuántas de esas estrellas tienen planetas propios, y cómo son esos mundos.

Podemos pensar que nuestro Sol es típico y relativamente tenue, ya que un número desproporcionado de estrellas visibles a nuestros ojos en el cielo nocturno son estrellas de clase O, B y A. Pero en realidad, el Sol es más masivo e intrínsecamente más brillante que el 95% de las estrellas de nuestra galaxia. Las estrellas enanas rojas, de clase M, que no tienen más del 40% de la masa de nuestro Sol, constituyen 3 de cada 4 estrellas que hay.

Más allá del sistema solar

Según Wikipedia , «La Vía Láctea contiene entre 200 y 400 mil millones de estrellas y al menos 100 mil millones de planetas». Luego hablan de algunos objetos vagos que pueden o no contar como estrellas. Cada estrella tiene algo que la orbita, sobre todo rocas y polvo, así que digamos que una cuarta parte de ellas están en el «punto dulce» de poder albergar algo de la definición actual de «planeta».

Eso es sólo la Vía Láctea. Hay miles de millones, posiblemente trillones de galaxias. Al telescopio espacial Hubble le gusta buscar zonas vacías del cielo hasta ahora inexploradas y ponerlas a cero, e inevitablemente ve nuevas galaxias cada vez que lo hace. La Vía Láctea tiene, al parecer, un tamaño medio, por lo que cada uno de esos pequeños puntos que sólo podemos ver con el Hubble tiene también algo del orden de medio billón de estrellas, una cuarta parte de las cuales tiene, casi con toda seguridad, algún planeta.

Una estimación baja para el universo extrapolado es de 10 a la 24ª potencia de sistemas solares con planetas, o 1.000.000.000.000.000.000, o un trillón de trillones. Suponiendo que nuestro sistema solar sea el típico, multiplique esto por ocho o nueve para el número total de planetas. Y como inevitablemente descubriremos que el universo es más grande de lo que imaginábamos, esperemos que ese número aumente.