mayo 24, 2024

Cuantos sistemas solares hay en el universo

Otros nombres de sistemas solares

Nuestro sistema solar es sólo un sistema planetario específico: una estrella con planetas que orbitan a su alrededor. Nuestro sistema planetario es el único que se llama oficialmente «sistema solar», pero los astrónomos han descubierto más de 3.200 otras estrellas con planetas orbitando alrededor de ellas en nuestra galaxia. Éstos son los que hemos encontrado hasta ahora. Es probable que haya muchos más sistemas planetarios por ahí esperando a ser descubiertos.

Nuestro Sol es sólo una de las 200.000 millones de estrellas de nuestra galaxia. Eso da a los científicos muchos lugares para buscar exoplanetas, o planetas fuera de nuestro sistema solar. Pero nuestras capacidades sólo han progresado recientemente hasta el punto de que los astrónomos pueden encontrar esos planetas.

Incluso nuestras estrellas vecinas más cercanas están a billones de kilómetros de distancia. Y todas las estrellas son enormes y extremadamente brillantes en comparación con los planetas que las rodean. Esto significa que detectar un planeta cerca de una estrella lejana es como ver una luciérnaga junto a un faro brillante a kilómetros de distancia.

Descubrir un exoplaneta alrededor de una estrella lejana es como divisar una luciérnaga junto a un faro. La luz del faro es tan brillante que sería difícil detectar el parpadeo de una luciérnaga. Del mismo modo, todas las estrellas son más grandes y asombrosamente brillantes en comparación con los planetas que las orbitan.

Marte

Hay un número desconocido de planetas enanos más pequeños e innumerables cuerpos pequeños del Sistema Solar que orbitan alrededor del Sol[d] Seis de los planetas mayores, los seis posibles planetas enanos más grandes y muchos de los cuerpos más pequeños son orbitados por satélites naturales, comúnmente llamados «lunas» por la Luna. Dos satélites naturales, la luna Ganímedes de Júpiter y la luna Titán de Saturno, son más grandes pero no más masivos que Mercurio, el planeta terrestre más pequeño, y la luna Calisto de Júpiter es casi tan grande. Cada uno de los planetas gigantes y algunos cuerpos menores están rodeados por anillos planetarios de hielo, polvo y lunas. El cinturón de asteroides, situado entre las órbitas de Marte y Júpiter, contiene objetos compuestos de roca, metal y hielo. Más allá de la órbita de Neptuno se encuentran el cinturón de Kuiper y el disco disperso, que son poblaciones de objetos compuestos principalmente por hielo y roca.

En los confines del Sistema Solar se encuentra una clase de planetas menores llamados objetos desprendidos. Existe un debate considerable sobre cuántos objetos de este tipo habrá[9]. Algunos de estos objetos son lo suficientemente grandes como para haberse redondeado bajo su propia gravedad y, por lo tanto, ser clasificados como planetas enanos. En general, los astrónomos aceptan como planetas enanos unos nueve objetos: el asteroide Ceres, los objetos del cinturón de Kuiper Plutón, Orcus, Haumea, Quaoar y Makemake, los objetos de disco disperso Gonggong y Eris, y Sedna[d] Diversas poblaciones de cuerpos pequeños, como cometas, centauros y nubes de polvo interplanetarias, viajan libremente entre las regiones del Sistema Solar.

Galaxia del Sombrero

EXOPLANETASLos astrónomos estiman que hay aproximadamente un exoplaneta por estrella en nuestra galaxia. Por supuesto, algunas estrellas tienen muchos planetas: nuestro Sol tiene ocho. Y algunas estrellas no tienen ninguno. Pero si una estrella vive lo suficiente, la formación de planetas parece ser la regla, más que la excepción.

El contador de exoplanetas conocidos -en el momento de escribir este artículo- asciende a 4.108 mundos confirmados. Pero los astrónomos son sorprendentemente buenos a la hora de averiguar lo que no pueden ver. Saben que sus telescopios no son lo suficientemente potentes o precisos para ver los planetas más sigilosos: los que son muy pequeños, están muy lejos de sus estrellas o rodean estrellas muy lejanas a la Tierra. Y a la inversa, hay regiones del espacio en las que los astrónomos están bastante seguros de haber encontrado todos los planetas dentro de un determinado rango.

Combinando el conocimiento de lo que pueden ver -los exoplanetas conocidos- con el conocimiento de lo que no pueden ver -las partes del espacio que actualmente están más allá de nuestra capacidad de investigación- los astrónomos llegan a la aproximación de un planeta por estrella.

Cómo de grande es el universo

Según Wikipedia , «La Vía Láctea contiene entre 200 y 400 mil millones de estrellas y al menos 100 mil millones de planetas». Luego hablan de algunos objetos vagos que pueden o no contar como estrellas. Cada estrella tiene algo que la orbita, en su mayoría rocas y polvo, así que digamos que una cuarta parte de ellas están en el «punto dulce» de poder albergar algo de la definición actual de «planeta».

Eso es sólo la Vía Láctea. Hay miles de millones, posiblemente trillones de galaxias. Al telescopio espacial Hubble le gusta buscar zonas vacías del cielo hasta ahora inexploradas y ponerlas a cero, e inevitablemente ve nuevas galaxias cada vez que lo hace. La Vía Láctea tiene, al parecer, un tamaño medio, por lo que cada uno de esos pequeños puntos que sólo podemos ver con el Hubble tiene también algo del orden de medio billón de estrellas, una cuarta parte de las cuales tiene, casi con toda seguridad, algún planeta.

Una estimación baja para el universo extrapolado es de 10 a la 24ª potencia de sistemas solares con planetas, o 1.000.000.000.000.000.000, o un trillón de trillones. Suponiendo que nuestro sistema solar sea el típico, multiplique esto por ocho o nueve para el número total de planetas. Y como inevitablemente descubriremos que el universo es más grande de lo que imaginábamos, esperemos que ese número aumente.